Flux RSS
Dans un article qui vient d'être publié par la revue Nature Geoscience, des chercheurs français et américains annoncent avoir observé, à partir d'informations transmises par la sonde Cassini-Huygens, de véritables tempêtes de poussière se produisant à l'équinoxe dans l'atmosphère de Titan. Cette découverte fait de Titan le troisième corps du système solaire où des tempêtes de poussière ont été observées, les deux autres sont la Terre et Mars.
 
En 1997, la Nasa, avec la participation de l'ESA et de l'Agence spatiale italienne, a lancé vers la planète Titan, la plus grande des lunes orbitant autour de Saturne, bien connue par ses anneaux, une sonde, nommée Cassini, qui s'est placée en orbite de la planète en 2004. En 2005, l'atterrisseur européen Huygens s'en est détaché et s'est posé à la surface de Titan.
Il y a collecté de nombreuses informations qu'il a transmises à Cassini lors d'un de ses passages à basse altitude. Celui-ci les a ensuite transmis à la Terre. On parle pour ces raisons de la mission Cassini-Huygens.

Titan
Titan

Titan, aussi nommé Saturne VI, est le plus grand des satellites de Saturne et le deuxième par sa taille des satellites du système solaire. Il est le seul a posséder une atmosphère dense. Il est composé, au moins en surface, de roches et de liquides gelés.
On a longtemps pensé que Titan était semblable à la Terre, jusqu'à ce que l'on découvre que cette atmosphère était principalement constituée d'azote diatomique, dite diazote, à 99% et de méthane à 1,6%. La mission Cassini-Huygens a permis de découvrir d'importants lacs d'hydrocarbures liquides dans les régions polaires.

Comme la Terre, Titan présente des saisons. Pour ces raisons, on a pu la comparer à la Terre primitive, telle qu'elle était peu de temps après sa formation. On a souvent cité Titan comme un possible hébergeur de vie extra-terrestre, au moins sous forme de microbes. Certains ont suggéré que la planète dispose d'un possible océan souterrain pouvant abriter de la vie.

De véritables tempêtes de poussière

Une équipe franco-américaine, dans un article qui vient d'être publié par la revue Nature Geoscience [voir Sources infra], annoncent avoir observé, à partir d'informations transmises par la sonde Huygens, de véritables tempêtes de poussière se produisant à l'équinoxe dans l'atmosphère de Titan. Ceci accentuerait sa ressemblance, toutes choses égales d'ailleurs, avec la Terre.
Les chercheurs pensent que de grandes quantités de poussière peuvent être soulevées sur Titan, la plus grande lune de Saturne, par de fortes rafales de vent qui surviennent lors de fortes tempêtes de méthane.
 


Voir cette animation basée sur les images capturées par le spectromètre de cartographie visuelle et infrarouge (VIMS) de la mission internationale Cassini lors de plusieurs survols de Titan en 2009 et 2010 montre des points clairs apparents près de l'équateur autour de l'équinoxe. Les éclaircissements n'étaient visibles que pendant une courte période - entre 11 heures et cinq semaines-Terre - et ne sont pas visibles dans les images précédentes ou ultérieures. (courtoisie: NASA / JPL-Caltech / Université d'Arizona / Université Paris Diderot / IPGP / S. Rodriguez et al. 2018).


Compilation de 9 survols de Titan par Cassini

Compilation d’images de neuf survols de Cassini de Titan en 2009 et 2010.
Cette compilation montre trois cas où des points clairs sont apparus soudainement dans les images prises par le spectromètre de cartographie visuelle et infrarouge de l’engin spatial. Les éclaircissements n'étaient visibles que pendant une courte période - entre 11 heures et cinq semaines-Terre - et ne sont pas visibles dans les images précédentes ou ultérieures. En analysant les spectres infrarouges de ces images, les chercheurs ont découvert que ces taches étaient probablement de gros nuages de poussière provenant des champs de dunes de Titan. C'est la première fois que des tempêtes de poussière ont été observées sur Titan
.
(NASA / JPL-Caltech / Université d'Arizona / Université Paris Diderot / IPGP / S. Rodriguez et al. 2018)


Ces observations confirment l'hypothèse que Titan est un astre très actif, au contraire de notre Lune. Il ressemblerait sur ces points à la Terre(1) et à Mars. Il n'est pas exclu que des molécules organiques complexes résultant de phénomènes chimiques atmosphérique, se forment en haute atmosphère, avant de retomber sur Titan en nuages de poussière. Celle-ci, en s'accumulant, pourrait donner naissance aux dunes observées aux alentours de l'équateur.

Ces molécules organiques auraient-elles pu donner naissance à des formes de vie, certes différentes de la vie terrestre? Il serait très important de pouvoir un jour les étudier.
Peut-être sera-t-il envisageable, si des crédits adéquats sont fournis, d'y envoyer de nouvelles sonde ?
Ceci serait plus utile pour l'humanité que la multiplication actuelle des satellites militaire.
 
Jean-Paul Baquiast et Christophe Jacquemin
puce note Notes
(1) Notons cependant une grande différence avec la Terre: sur notre planète, les rivières, les lacs et les mers sont remplis d'eau. Sur Titan, c'est principalement le méthane et l'éthane qui traversent ces réservoirs liquides. Dans ce cycle unique de méthane, les molécules d’hydrocarbures s’évaporent, se condensent en nuages et la pluie retourne sur le sol.
puce note Sources
"Observational evidence for active dust storms on Titan at equinox", par S. Rodriguez et al.
Nature Geoscience - publié le 24 septembre 2018

Abstract
Saturn's moon Titan has a dense nitrogen-rich atmosphere, with methane as its primary volatile. Titan's atmosphere experiences an active chemistry that produces a haze of organic aerosols that settle to the surface and a dynamic climate in which hydrocarbons are cycled between clouds, rain and seas. Titan displays particularly energetic meteorology at equinox in equatorial regions, including sporadic and large methane storms.
In 2009 and 2010, near Titan's northern spring equinox, the Cassini spacecraft observed three distinctive and short-lived spectral brightenings close to the equator. Here, we show from analyses of Cassini spectral data, radiative transfer modelling and atmospheric simulations that the brightenings originate in the atmosphere and are consistent with formation from dust storms composed of micrometre-sized solid organic particles mobilized from underlying dune fields.
Although the Huygens lander found evidence that dust can be kicked up locally from Titan's surface, our findings suggest that dust can be suspended in Titan's atmosphere at much larger spatial scale. Mobilization of dust and injection into the atmosphere would require dry conditions and unusually strong near-surface winds (about five times more than estimated ambient winds).
Such strong winds are expected to occur in downbursts during rare equinoctial methane storms—consistent with the timing of the observed brightenings. Our findings imply that Titan—like Earth and Mars—has an active dust cycle, which suggests that Titan's dune fields are actively evolving by aeolian processes.
 
  • twitter
  • facebook
  • linkedin
  • messagerie
  • impression

A Lire aussi

Physique - Univers - Mécanique quantique - Mathématiques - Intelligence artificielle
Informations légales | Données personnelles